Billie Holiday celebró con nuevo “Día de la dama”

La música pop estadounidense abunda en íconos trágicos: artistas como Robert Johnson, Hank Williams y Charlie Parker, cuyos finales prematuros extinguieron talentos tan grandes que aún definen sus respectivos géneros. Quizás ninguno sea más icónico o más trágico que Billie Holiday, quien ha llegado a personificar virtualmente a la torturada cantante de canciones siempre tristes.

Sin embargo, Holiday o Lady Day, como su compañero ángel caído y compañero de saxofón Lester Young la apodó (como ella lo apodó Pres) no siempre acaparó el mercado de la melancolía. Los primeros trabajos de los artistas de jazz para Columbia Records y sus afiliados rebosaban de despreocupación juvenil y sexy, un sonido que seguramente representaba una risa para no llorar a veces, pero que a menudo simplemente reflejaba una sonrisa por el simple hecho de hacerlo.

Por varias razones culturales y comerciales, los últimos años de Holidays con Commodore, American Decca y Verve han atraído más atención, no solo en las últimas décadas, sino incluso antes de su muerte a los 44 años en 1959. Ahora, sin embargo, con el lanzamiento el 6 de octubre de Sony/Columbia/Legacys super-deluxe de 230 canciones, 10 CD en caja Lady Day: The Complete Billie Holiday on Columbia (1933-1944), Holidays Early Prime obtiene todo lo que le corresponde; el conjunto representa la última y más brillante joya en las reediciones de la corona de jazz de Columbia/Legacy, que brilla con conjuntos en caja galardonados y más vendidos y renovaciones de catálogo para artistas pináculo como Miles Davis, Thelonious Monk, Duke Ellington y Louis Armstrong .

Además, Legacys Lady Day se erige como uno de los proyectos de restauración de sonido y preservación de archivos más impresionantes e importantes de la última era de los CD (y espera formatos de próxima generación como Super Audio CD). Esto ha sido posible gracias a la evolución continua tanto de las tecnologías como de las filosofías con respecto a la reedición de música antigua.

EL LEGADO DE LAS DAMAS

Lady Day consta de siete discos que comprenden todas las tomas maestras de las caras navideñas de 78 rpm emitidas por Columbia, Brunswick, Vocalion, OKeh y Harmony, además de tres discos de transmisiones raras y tomas alternativas. Con un precio de lista de $ 169.98, el lujoso paquete digno de un Grammy incluye un libro de 116 páginas de 11 pulgadas y media por 10 pulgadas con ingeniosas fotografías y ensayos del destacado crítico de jazz Gary Giddins y la autora Farah Griffin, como así como agudas anotaciones de canciones del productor Michael Brooks. (El otro productor principal del set fue el veterano as de las reediciones de jazz Michael Cuscuna, con la coproducción del vicepresidente de A&R de Legacy, Steve Berkowitz, y el vicepresidente de marketing de jazz, Seth Rothstein).

Lady Day presenta a Holiday en compañía de algunos de los mejores músicos de la era del swing, no solo Lester Young, sino también del pianista/arreglista Teddy Wilson y nombres como Ben Webster, Roy Eldridge y Benny Carter, sin mencionar las bandas de Duke Ellington, Benny Goodman, y Artie Shaw. En las primeras sesiones, la voz de Holidays era un instrumento más de la banda; en las fechas de Wilson, por ejemplo, solo toma un coro en medio de una canción, con los músicos enmarcándola con una interpretación de vanguardia.

Cuscuna, cuya era favorita para Holiday habían sido los años de Commodore y Decca, dice que trabajar en el set de Columbia volvió a enfatizar lo increíbles que eran los músicos que trabajaron con ella en ese momento. Una de las ventajas de la música antes de la llegada de los discos de larga duración era que estos músicos se entrenaban en cómo hacer una declaración de belleza y significado en solo 16 compases.

Lo mejor de Lady Day son canciones indeleblemente asociadas con Holiday: I Cried for You, My Man, The Man I Love, Gloomy Sunday, Some Other Spring, I Cover the Waterfront, They Cant Take That Away From Me, Easy Living y her composiciones propias: Billies Blues, Long Gone Blues y God Bless the Child. También ejerce una influencia especial en estándares como Summertime, Night and Day, Solitude y All of Me, así como en clásicos de big band como Swing, Brother, Swing.

Sin embargo, no todas las canciones de la colección son una joya, y eso sigue siendo una crítica a la tenencia de Holidays Columbia. Los años 30 fueron la era de la canción plugger (un vendedor pagaba una tarifa semanal para colocar las canciones actuales de un editor), y los editores ejercían una influencia real con las compañías discográficas. Pero, como señala Brooks, la forma de interpretación sutilmente virtuosa de Holidays, marcada por un sentido de fraseo elástico e instrumental influenciado por Louis Armstrong y los trompetistas que eran sus compañeros, le permitieron triunfar sobre el material mediocre.

Al principio, sobre todo, algunas de las canciones son terriblemente trilladas, solo desperdicios de Tin Pan Alley, explica Brooks. Pero ella hizo la canción infinitamente mejor de lo que era; llévala a Lo que puede hacer una pequeña luz de luna. Te olvidas de la letra banal y solo sientes el espíritu libre y alegre de Billie, que suena como el epítome de una mujer joven en pleno apogeo de una primera aventura amorosa.

Como casi todos los cantantes de jazz y pop que siguieron a Holiday, la veterana vocalista de jazz Abbey Lincoln estuvo profundamente influenciada por el arte de Lady Day. La escuché por primera vez a la 1, dice Lincoln. Mi hermana trajo a casa un disco para Victrola en la granja de mis padres en Michigan y sentí su sonido de inmediato. Lo que aprendí de ella después fue a luchar por la originalidad, a ser yo mismo, que es lo que nos enseña su espíritu.

DANDO VIDA A LAS RANURAS

El proceso de transferir digitalmente el material de origen arcaico, restaurar con mucho cuidado el sonido y luego remasterizarlo a 24 bits/96 kHz fue increíblemente laborioso para Lady Day, dice Cuscuna. Grabadas en la era previa a las cintas, las sesiones de Holidays se produjeron para los discos comerciales de la máquina de discos de 78 rpm con una vida útil notoriamente corta, tanto durante el día como más allá. Incluso los músicos no pensaban mucho más allá de las sesiones, dice Berkowitz: Vivían la vida y hacían música, no pensaban que estaban haciendo historia.

Brooks, Cuscuna y compañía buscaron las mejores fuentes supervivientes, ya fueran las piezas estampadas en metal, los maestros de acetato frágiles y las pruebas de prensado en los Archivos de Sony Music o discos antiguos del 78 en manos de coleccionistas de todo el mundo (de las posesiones personales de Brooks y las de Harry Coster en los Países Bajos a las colecciones de la Biblioteca del Congreso y el Instituto Rutgers para Estudios de Jazz). Los productores e ingenieros, incluidos Mark Wilder y Seth Foster de Sony Music Studios, que remasterizaron las pistas crearon un máster ideal mediante la edición conjunta de varias fuentes.

El material de Holidays Columbia ha visto la luz en CD antes: Brooks supervisó la antología de tres discos en caja The Legacy y la serie cronológica de nueve discos The Quintessential Billie Holiday a finales de los años 80 (la caja ya no está disponible y la línea Quintessential saldrá del mercado el próximo año). Viniendo en los albores del CD, estos productos fueron producidos con el mandato de lograr el sonido más limpio y silencioso posible, no necesariamente el más musical o realista.

Las tecnologías computarizadas de reducción de ruido y remasterización digital y su uso se han vuelto mucho más sutiles y sofisticados en los últimos años y, dice Cuscuna, también lo han hecho los oídos de productores, ejecutivos discográficos y consumidores. En particular, Legacy ha aprendido mucho de proyectos sónicamente tan abrumadores como el conjunto en caja Louis Armstrong Complete Hot Fives y Hot Sevens y el conjunto Bob Dylan Royal Albert Hall de 1966. Berkowitz dice: Con las nuevas transferencias de Billie, hay más música audible que nunca: el aliento en su voz, el swing de una guitarra, el golpeteo del bajo.

Mirando más allá del CD, Sony está almacenando los masters planos del material Holiday recientemente renovado en formato analógico y digital para transferirlos a nuevos soportes de sonido. Las nuevas cualidades espaciales evidentes en el material restaurado ya han persuadido a Berkowitz para trabajar en un Super Audio CD Holiday con el mejor título que incluye sonido estéreo y envolvente 5.1, para su lanzamiento el próximo año.

Simultáneamente con el conjunto en caja, se emitirá Lady Day: The Best of Billie Holiday, de 36 pistas y dos CD de gran calidad, que se basa en los maestros restaurados. Del mismo modo, las compilaciones navideñas existentes, como la entrada en la serie Legacys Love Songs, eventualmente se reimprimirán utilizando los nuevos maestros. También habrá una nueva serie de recopilaciones navideñas, como Billies Blues, Billie Sings Standards y Best of Billie Holiday and Lester Young. El próximo otoño verá el lanzamiento individual de los primeros siete volúmenes del set (que comprenden las 153 tomas comerciales).

El entusiasmo se ha ido acumulando entre los fanáticos en el comercio minorista y la radio. Siempre pongo a Legacy como un ejemplo para otros sellos, dice Jessica Sendra, compradora de jazz de Borders Books & Music. Todo lo que hacen es elegante, desde A&R y empaque hasta precios y promoción. Como fanático y minorista, he estado anticipando su caja de Billie con expectativas fenomenales.

En el nuevo KJAZ Los Ángeles, el único medio comercial de jazz que queda en los EE. UU. (que está actualizando su señal a AM estéreo), la programación consiste en un 30%-35% de voces, según el director del programa y presentador del tiempo de conducción, Lawrence Tanter. La inversión costosa y lenta de los legados en la mejor calidad de sonido vale la pena para los programadores cuando intentaban pasar de una Diana Krall a una Billie Holiday clásica, dice. Entonces, es emocionante que hayan hecho tanto para mejorar el sonido, porque no veo la hora de tocar esas cosas para nuestra audiencia. Estoy muy contento de que haya ejecutivos en grandes empresas como Sony que aún apoyen mantener viva esta gran música.

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