Brett Gurewitz: Lecciones en Independence

Alrededor de la época en que Brett Gurewitz estaba lanzando Epitaph Records en 1981, su padre le estaba dando lecciones para que tomara lecciones de guitarra. El guitarrista de Bad Religion y empresario de punk-rock nunca se sentó a tomar cursos con un instructor de guitarra, aunque sí fue a la escuela para aprender a ser ingeniero de grabación.

Sin embargo, ninguna cantidad de educación podría haber preparado a Gurewitz para los próximos 25 años de su vida.

Epitaph Records trajo una nueva era de punk rock a las masas en 1994 cuando Offsprings Smash se convirtió en uno de los discos de rock más grandes de la década. El éxito de la lista de sellos, desde Bad Religion hasta Rancid y NOFX, revitalizó el género punk casi dos décadas después de su nacimiento y puso la música independiente en la radio.

Y cuando la tendencia punk de mediados de los 90 se esfumó, Epitaph se reinventó. El sello contrató al cantautor iconoclasta Tom Waits, quien se convirtió en la pieza central del sello aventurero del sello, Anti-Records. Hoy, Anti- es el hogar del arresto del cantante y compositor Neko Case, el artista de cortar y pegar Tim Fite, el grupo de rap político The Coup y los veteranos del soul Bettye LaVette y Mavis Staples, entre muchos otros.

Epitaph también tiene una asociación con Rancids Tim Armstrong en Hellcat Records y una relación con Swedens Burning Heart Records que llevó a los rockeros de garaje Hives al establo Epitaphs, aunque sea brevemente.

Con oficinas en el extranjero y en Canadá, y una plantilla de más de 50 personas, Gurewitz reconoce que su sello se considera un gran indie, pero indie sigue siendo la palabra clave.

Es posible que los chicos que se suscriben a fanzines punk incondicionales como Maximum RocknRoll y Punk Planet no siempre estén de acuerdo con las firmas de Epitaphs o sus socios. Pero Gurewitz ha navegado por la etiqueta a través de 25 años de cambios en la industria, y lo ha hecho sin venderse.

Eras un adolescente, aún vivías con tus padres, cuando empezaste el sello. ¿Qué recuerdas de las primeras reacciones de tus padres?

Creo que pensaron que era lindo. Mi papá me animó a que tendría que tomar lecciones de guitarra si me tomaba la música en serio. Quería que yo obtuviera algo de educación y aprendiera sobre eso.

Dije que las lecciones no me ayudarían con el tipo de música que me interesaba. Siguió insistiendo, pero no lo hice. Mi papá es un hombre hecho a sí mismo, un emprendedor, por lo que creo que el floreciente espíritu empresarial en su sala de estar fue considerado muy amablemente. Todavía están por aquí, así que ha sido agradable cerrar el círculo. Estuve siguiendo el consejo de mi padre sobre cómo administrar un negocio, y ahora mi padre viene a pedirme consejo.

¿Consejos de papá?

Me dijo que lo más importante es la honestidad y la integridad, y tener carácter en las relaciones comerciales. Si haces eso y tienes una buena reputación, el dinero nunca podrá comprarlo, y se quedará contigo para siempre. No voy a decir que no he hecho cosas de mierda en mi vida, pero siempre he sido un hombre de negocios limpio entre mis clientes, mis competidores y mis artistas discográficos.

El seguimiento obvio: ¿Las cosas de mierda?

Bueno, lamento todas las cosas malas que dije sobre The Offspring en la prensa cuando se fueron. Estábamos ventilando nuestra ropa sucia y hablando emocionalmente. Debería haberme guardado todo eso para mí. Eso es lo principal.

¿Cómo ha cambiado ser un sello independiente en las últimas dos décadas?

Ganamos un Grammy para Solomon Burke hace un par de años. Tenemos Motion City Soundtrack, que es una de las mejores bandas de pop-punk/indie/emo que existen. Hemos lanzado artistas de hip-hop [Atmosphere, Sage Francis]. Todo eso era impensable cuando empezamos.

Realmente teníamos un nicho entonces. Éramos el hardcore del sur de California. Así lo llamamos. La forma de ser un indie en ese entonces era tener un sonido y un nicho. Eso es lo que teníamos que hacer. Hoy en día, los sonidos y los nichos son como un barajar automático en Las Vegas. Un nuevo nicho es nuevo cada tres semanas, por lo que tenemos que estar al tanto de todo.

e internet

Desde el punto de vista de A&R, ya no tengo un mundo de bandas underground para mí y algunos otros indies. Las grandes están mirando a las mismas bandas. En ese sentido, la competencia es mucho más dura. Cuando veo una banda, veo otro sello independiente y otros dos sellos importantes. Todos peleaban por las mismas bandas.

¿No sucedió eso en 1994 y 1995, cuando cada sello quería su propio Offspring o Green Day?

No en realidad no. Todavía era una especie de propietario, incluso entonces. Las mayores dirían, Wow, ¿cómo se hace eso? Todavía no sabían dónde estábamos encontrando esas bandas. Ahora, tienen pequeños grupos de jóvenes de 16 años recorriendo MySpace. Y puedo estar mirando una banda que un major puede estar mirando, pero no voy en contra de eso. Una vez que se convierte en una guerra de ofertas, tiro la toalla.

¿Epitaph ha tenido alguna vez una declaración de misión?

Sí, pero nunca lo he formalizado escribiéndolo de forma concisa. Cuando comencé la compañía y era solo yo, mi objetivo era ser amigable con mis artistas, sin importar qué. Quería que fuera una familia. En ese momento, la cultura de la que vengo, cada banda estaba siendo estafada por sus sellos. Las Indias no estaban pensadas como un lugar en el que pudieras obtener un trato justo. Me gusta pensar que esa imagen cambió en parte debido a nuestra influencia. Esa es una de las cosas de las que estoy orgulloso. Con el tiempo me volví un poco más sofisticado y me di cuenta de que las compañías discográficas no hacen discos.

Si te atrapa, puedes empezar a creer que haces discos. Tus bandas hacen los discos. Si tiene una empresa de tazas de café, puede hacer tazas de café. Pero si eres una compañía discográfica, contratas artistas y ellos hacen discos. Es similar a un marchante de arte. Eres dueño de una galería y representas a un pintor, y creas un entorno en el que él puede florecer y pintar. A cambio de hacer eso, te has ganado tu participación.

Eso suena bien, pero no siempre pueden ser amigos, especialmente cuando llega el momento de dejar una banda o no renovar un contrato.

Yo era terrible en hacer eso en los primeros días. Pensé que si firmaba con una banda, tenía que seguir sacando sus discos. Pero la verdad es que tomas una oportunidad porque crees en una banda, pero tienes que vender discos para mantener tus luces encendidas.

Si crees en ellos y haces todo lo posible para intentarlo, y si por alguna razón no puedes intentarlo, terminas estando en el negro con la banda, entonces no te estás haciendo ningún favor ni a ti ni a la banda. Solo evita que consigan un trabajo digno y debilita a su empresa. Es muy difícil tener esas conversaciones, pero he aprendido que tengo que hacerlo. Azotar un caballo muerto no es hacer lo correcto.

Con el cierre de Tower y el cierre de tantos minoristas independientes, el espacio en los estantes de los minoristas existentes se está volviendo cada vez más caro. ¿Cómo rompes una nueva banda en ese clima?

Supongo que depende de tu definición de romper una banda. Mi definición es llevarlos a la marca de las 100.000 unidades. No estoy diciendo que sea un gran éxito, pero ese es mi mundo. Si hago eso, los he roto. Y es mucho más fácil llegar a 100.000 unidades hoy. Es mucho más fácil correr la voz, y es más fácil correr la voz rápidamente. Si conecta con la audiencia, puedes ponerlo en sus manos a la velocidad de la luz. El verdadero poder hoy en día es que Internet se ha convertido en radio a la carta.

A medida que aumentan las ventas digitales y disminuyen las ventas físicas, ¿cómo se está preparando Epitaph?

Tenga en cuenta que, como un indie de tamaño bastante decente, tenemos mucho menos que perder si hay una conversión completa a digital. No tenemos integración vertical. No poseemos plantas de prensado ni distribuidores. Eran lo suficientemente grandes como para tener todos nuestros maestros en todos los sitios digitales importantes, y eran lo suficientemente pequeños como para no tener el estorbo de estos gigantes distribuidores físicos que tienen las grandes.

Para mí, hay menos que perder con una venta en iTunes, y lo que tengo que ganar es bastante bueno. No hay devoluciones. No hay exceso de existencias. Nunca más tengo que preocuparme por sobrepresionar.

¿Qué opina sobre la tecnología de gestión de derechos digitales?

Es frustrante para mí. Esto es lo que me gustaría ver: quiero ver un DRM universal. Para cualquier persona que compre una canción, debe quedar constancia en alguna parte de que esa persona compró la canción. Entonces el individuo tiene esa canción y tiene acceso a ella para siempre. Los datos deben guardarse en un banco, de la misma forma que guardas tu dinero en un banco.

Entonces, donde sea que lo compre, ya sea una PC o un dispositivo móvil de mano, va al banco, un casillero digital. Nunca tienes que hacer una copia de seguridad de nada. Es como un Chase Manhattan para tus fotos familiares, tu música, tus programas de televisión. Y ni siquiera deberías tener que comprarlo. Si quieres ver o escuchar cosas gratis, tienes comerciales. Pero si lo posee, va al banco de datos y no tiene que comprar diferentes dispositivos y dispositivos de concierto diferentes.

Discutamos las etiquetas que definen el momento, el Offsprings Smash. Habla sobre tu reacción cuando escuchaste el álbum por primera vez. ¿Sentiste que estabas sentado en algo?

Puedo recordar la primera vez que obtuve los maestros terminados. Epitaph en ese momento tenía quizás cinco empleados. Conducía a casa desde el trabajo, escuchando a los maestros, y di vueltas alrededor de mi cuadra. Yo no entré en mi casa. Seguí dando vueltas por el vecindario, escuchando el disco una y otra vez. Lo escuché al menos cinco veces seguidas. Me detuve en mi camino de entrada y no sé qué me hizo decir esto, pero le dije a mi esposa, cariño, vamos a ser ricos. no te cago.

No creo haber contado nunca esa historia. En el fondo de mis entrañas tenía la sensación de que Self-Esteem y Come Out and Play eran grandes éxitos. Lo sentí. No sabía lo que eso significaba, pero sabía que era, con mucho, el disco más grande que una banda me había presentado.

Antes de eso, debe haber tenido sueños o diseños sobre cosas que cambiaría si tuviera éxito.

Nunca pensé que lo lograríamos tan grande. Quiero decir, lo estábamos haciendo bien. Vendíamos más de 1 millón de discos al año antes de que llegara Offspring. Teníamos unos 10 grupos y Bad Religion vendía unos 100.000 discos. Estábamos haciendo una buena vida. Lo que sucedió cuando Offspring comenzó a explotar fue que un grupo de grandes comenzó a comprar mi empresa.

Dijeron: Un independiente no puede hacer esto. Nos dijeron que podían hacerlo multiplatino y que tendríamos que vender la mitad de nuestro negocio para que eso sucediera. Pero NWA acababa de tener un disco multiplatino con Straight Outta Compton. Eso fue un indie, Priority. Entonces, si un acto de rap puede hacerlo, también puede hacerlo una banda de rock. Iba a intentarlo y rechacé 25 millones de dólares por una cuarta parte de mi empresa, sólo una cuarta parte.

¿Te lo tomaste como algo personal cuando Offspring se fue de Epitaph a Columbia?

Lo hice, y no debería haberlo hecho. Ahí aprendí una lección. Son negocios. No es personal. Tengo una gran deuda de gratitud con el campamento Offspring, y me siento extremadamente cómodo al decir eso. Espero que lean eso.

¿Estabas preparado cuando Cali punk dejó de ser el sonido del momento?

No, no creo que lo fuera. Pero creo que lo entendimos lo suficientemente rápido y me di cuenta de que necesitábamos volvernos más diversos. Teníamos un disco de Atmosphere, teníamos el Anti-label, teníamos la propiedad de Burning Heart y teníamos Hellcat. Estaba lo suficientemente diversificado que cuando era un poco lento en la captación, no nos dolía demasiado.

Hay algunos indies realmente geniales que han hecho A&R realmente geniales. Theres Victory y Fueled by Ramen y Drive-Thru, por nombrar algunos. Continuaron donde yo lo dejé, y ahora he tomado su asentimiento, y creo que estaban allí con todos ellos. Perdimos medio paso, pero no estuvo tan mal para un tipo mayor.

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